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还记得那个雪茄型天体吗?霍金团队发现它很可能携带生命
2017-12-20 21:13:24 来源:网易 浏览:249 评论:0

12月20日消息,据《连线》杂志报道,自上月起,一个神秘雪茄型物体以接近32万公里每小时的速度在太阳系飞行,它是太阳系的首位星际访客,这个宇宙物体的官方名字为A/2017 UI,但是它也被称为Oumuamua,在夏威夷语中有着来“自遥远过去的信使”的意思。

它是被夏威夷大学的Pan-Starrs项目在10月份发现的。这个雪茄形物体非常罕见,以至于国际天文联合会不得不为其设立新的编目。
 

史蒂-芬霍金教授正带领一个投资7500万英镑的项目——突破聆听,搜寻着地球以外智慧生命存在的证据,这个项目正尝试探寻这个神秘物体存在外星技术的证据。?“突破聆听”项目的天文学家们将西弗吉尼亚州的绿岸射电望远镜(Green Bank Telescope)对准了Oumuamua,搜索Oumuamua上是否存在智慧生命留下的迹象。

在长达6个小时的观测时间里,“突破聆听”项目组的天文学家们仔细探索了这颗星际小行星。绿岸射电望远镜扫过了4个射频波段和数十亿个私人频道,去搜索像手机信号那样弱的通讯信号。如果绿岸真得搜到了这种信号的话,这就意味着Oumuamua不仅仅只是一颗陨石那么简单,它很可能将是一艘载满外星人或者外星科技的宇宙飞船。

截止上周四,天文学家们以报告的形式,向所有人公布了他们的初步观察结果,结果显示Oumuamua上什么都没有。如果Oumuamua真得是什么“天外来客”的话,他们就必定没有在天文学家们能监听到的这些频段里,发射过任何连续的信号。

然而,负责“突破聆听”项目的天文学家们或许真得发现了什么了不得的东西:无论Oumuamua上是否存在生命,它本身就携带着某种能用来制作星际太空飞船的材料。

参与该项目的天文学家们日前在《自然天文学》(Nature Astronomy)杂志上发表了他们最新的进展,他们的观测结果显示Oumuamua被包裹在一种干燥的富含碳元素的外壳里,在今年年初,当Oumuamua飞近我们所在的太阳系的时候,这种外壳能保护Oumuamua里的水-冰核心不被蒸发掉,我们几乎可以将这种外壳当成是一艘太空飞船的船体。

如果用更加通俗的比喻来描述它的话,那么“它基本上就是一个非常棒的火焰冰淇淋,”领导这次调查的资深天文学学家艾伦·菲茨西蒙斯(Alan Fitzsimmons)这样评论道,“一个外部熊熊燃烧着的火焰冰淇淋,但它里面却是一团黏糊糊的冰水混合物。”

目前,科研人员们还无法确切地说Oumuamua里面有冰(先不考虑有没有外星人的问题),但菲茨西蒙斯教授的团队做的光谱分析显示,Oumuamua很久很久以前就已经结上冰。

不同的材料会以不同的方式反射光。通过分析一个物体反射出的光谱,天文学家们就能知晓光线变换的相对量是多少,幷进而搜索到诸如金属、岩石、冰这类材料存在的迹象。

菲茨西蒙斯教授的团队还发现,Oumuamua的材料组成似乎和太阳系边缘地区物体的材料组成很像。根据天文学家们所做的假说,如果物体所处的位置在木星之外的话,它离太阳的距离就已经足够远到能保存大量的冰了——即便是在它们的表面。

数十亿年前,当最大的太阳形成的时候,许多物体都被抛到了外围,它们当中的一些仍在一个名为奥尔特星云(Oort cloud)的球体云团里,在太阳系边缘地带的轨道上绕着太阳旋转。而其它一些物质则被完全甩出了太阳系。

如果其它太阳系的形成方式也像我们所存的太阳系那样的话,那么任何一个从这种系统中“逃离”出来的物体也会结上冰的理论,就能站得住脚。

“这就是我们为什么认为一个星际物体更可能是由冰,而不是由岩石组成的原因,”菲茨西蒙斯教授这样说道。然而,当Oumuamua飞近我们所在的太阳系的时候,它表现出的特性并不像是一个由冰组成的东西。

“这太令人意外了,”夏威夷大学(University of Hawai'i)的天体生物学家卡伦·米奇(Karen Meech)教授这样说道,卡伦教授在最近的几周里,也发表了他对Oumuamua的发现,但他的研究是独立于菲茨西蒙斯教授的研究团队之外的。

此前,科学家们一直认为Oumuamua会以汽化的形式,像一颗彗星那样喷出微观粒子,“但许多团队通过各自小心翼翼的观察都发现了一个惊人的事实,Oumuamua没有喷出任何尘埃或是气体,”卡伦教授这样评论道。

为了理解这背后的原因,菲茨西蒙斯教授和他的的研究团队仔细翻看了过去的研究。他们发现在上世纪80年代和90年代的时候,许多天文学家曾研究过将彗星一类的东西放到星际天空里数十亿年,会发生什么。他们发现,这样的天体将被“烘烤”着,变得像是一块燃烧着的美味甜点。

太空从本质上来说就是一个带电粒子满天飞的大型辐射场,天文学家们也将其称之为是宇宙射线。此前的研究表明,这些宇宙射线会将冰冷的物体风干,冰会汽化殆尽,而剩下的材料(通常是含碳物质)则会在天体的表面形成一个紧密的外壳。虽然科学家们还未搞清楚这些外壳有多厚,形成有多快,但菲茨西蒙斯教授通过估算认为,要形成半米厚的外壳至少需要花上数亿年的时间。这听起来是一个很长的时间,但Oumuamua年龄的上限已经达到了100亿年。

根据菲茨西蒙斯团队的估算,当Oumuamua飞到离太阳最近之处的时候,它最外层的温度将高达300摄氏度,但它拥有足够的隔离层能保护里面的冰不被蒸发。这就自然而然就催生出了一个问题:Oumuamua是否也保护着住在里面的生命?它们或许是一些住在水里的微生物?

但从理论的角度来分析,这种可能性是存在的,但卡伦教授表示,假若Oumuamua上真得存在微生物生命的话,它们所面临的一个更大的威胁是宇宙射线,在一开始的时候,强烈的宇宙射线就会将Oumuamua外表面上的所有生物都“烤熟”,只有将自己埋进Oumuamua几米深的地下时,它们才能免受恶劣的宇宙辐射的侵袭。

“我说得是如果,我并不是说它们真得存在,我也不认为它们会在那儿,”卡伦教授这样说道。

卡伦教授并不是反对在星际小行星上搜索地外生命——微生物或是其它。在接受采访的最后,卡伦教授再次将话题转回到了“突破聆听”项目组背后的科学家团队和他们正在用绿岸射电望远镜对Oumuamua进行观测的这件事上。

“我对于自己能见证到这场实验感到很激动,你要知道,这是一个长期的项目,Oumuamua和一个自然物体的属性非常得一致。但反过来说,我们也没有数据能反驳它就不是一个人造物体,如果我们没有进行长期跟踪观察,没有做射频实验的话,我们就永远也不可能知晓答案。它的潜在回报是非常大的。”

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